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对话云知声李霄寒:不计成本研发芯片,探索语音之外的“硬”实力
2020-05-25 20:54:46

原标题:对话云知声李霄寒:不计成本研发芯片,探索语音之外的“硬”实力

最近半年,云知声的研发速度可谓是紧锣密鼓。

5月16日,云知声发布第一代UniOneAI芯片及解决方案——雨燕Swift。在此前后,云知声完成了C轮系列共计超过19.8亿人民币的融资。据了解,该笔融资将有相当一部分投入到其AI芯片的研发上。

7月24日,在云知声组织的一场小型媒体沟通会上,云知声UniOne芯片研发负责人、IoT事业部副总裁李霄寒公布:将开源AI芯片UniOne针对智能家居、智能音箱场景的语音交互解决方案,并于9月15日的Turnkey方案开源研讨会上与合作伙伴共商此事。

与传统芯片厂商仅提供SoC的设计不同,云知声希望更进一步:足够开放、高度可定制化,让更多不具备AI能力但希望参与到这个市场的人进来,包括客户、方案商或开发者,成为其下游或合作伙伴。对他们来讲,可以只做浅层次的定制化改造,如唤醒词修改;也可以做深层次开发,如基于云知声架构框架增加自己的对话Session ;甚至可以在看懂整体方案情况下,完全重写。

对话云知声李霄寒:不计成本研发芯片,探索语音之外的“硬”实力

与我们第一反应想到的“芯片层面或芯片指令集”的开源不同,云知声选择在应用层面的开源有其内在逻辑。

“其实,开源不同的部分所面向的群体是不一样的。如果直接将芯片开源了,那么我们面向的一定是底层芯片的设计者。而我们要做的是在这个芯片方案已经Ready的基础上,让AI的能力更好地在物联网的某些垂直场景里先一步落地,去改变这个市场的格局。”李霄寒这样对AI科技大本营解释。

那么,这是一个怎样的市场格局?

就在云知声宣布开源两天后,Google就宣布推出了其针对IoT终端的Edge TPU和配套软件栈Cloud IoT Edge。相比已进化到3.0的云端芯片TPU来讲,该款芯片则以边缘运行TensorFlow Lite ML模型为设计,用以处理ML的预测,其计算强度要比训练模型小很多。

这一动作随后被外界认为是Google“利用Edge TPU提供给其他厂商使用,意图抢占物联网市场”的野心。

实际上,早在今年4月RSA 2018大会上,微软推出了基于Linux的端到端物联网安全平台Azure Sphere,试图从芯片、操作系统、云三个层面上解决物联网安全问题。其中,芯片MT3620则由联发科提供。

无论是自研还是与芯片厂商合作,巨头们的每一步产品动作,都影响着市场的格局。

而这种感受更直接地体现在创业公司中,如目前竞争最为激烈的几个物联网场景:车载、智能家居、智能音箱、机器人等。可以看到,除了云知声,思必驰、出门问问、Rokid也相继表示投入力量打造AI芯片。

此前,芯片创业公司佼佼者之一的深鉴科技被FPGA巨头赛灵思收购,让不少人看到:创业公司专做芯片,风险性非常高,它们也在谋求资源上的能力互补以提高竞争壁垒。

那么,作为一家以语音交互起家的创业公司,云知声选择自研芯片,甚至以开源的方式吸引合作伙伴参与其中,可以想象道路之难。

以下为记者对话李霄寒博士的七个问题,精彩而干货。

对话云知声李霄寒:不计成本研发芯片,探索语音之外的“硬”实力

云知声IoT事业部副总裁李霄寒

问:目前在资金及人员支持上,云知声在造芯这条路上投入了多少?

李霄寒:“不计成本。可以说融资的很大一部分资金会用在芯片的研发上。此前,芯片研发还停留在比较浅层的芯片设计,后期我们会在芯片设计、封装、后端开发搭建全面的团队。”

问:选择造芯,云知声会收获哪些好处或利益?

李霄寒:“芯片是一种趋势,传统芯片在AI的场景下有点担负不起来,包括算力、性能、成本、功耗等因素。例如,市场上不一定随时有适合你的芯片算力强的成本高,成本低的又算不过来。而且,基于通用芯片,很难实现差异化,只有软硬一体化,基于软件去设计一个高性能的硬件,基于硬件去设计你的软件。”

问:有人会说,中国没有开源环境,也就是没有开源合作伙伴以及后续开源项目的维护,为什么选择开源?可能会遇到哪些挑战?

李霄寒:“这是市场必须的。在过去的半年时间里,通过跟潜在客户的不断交流,我们才针对性提出这套方案。方案成熟后,我们还会邀请潜在的种子客户探讨技术和产品。

挑战其实有很多。一是芯片真正实现客户量产之前,业界会一直对我们存在疑虑。二是在自身的产品演进上,对下一组芯片和方案的需求是非常高的。”

问:据了解,思必驰思必驰已与某芯片巨头合作成立合资公司,进行适用于智能语音交互的AI芯片研发。你如何看待?

李霄寒:“以我们这款芯片为例,降噪引擎、唤醒/识别、语音合成、以及SoC等模块之间的耦合是非常紧密的。如果这些引擎之间要产生效力,就需要有一个专门的硬件与软件进行交互和支持。我们的技术演进很大程度上考虑的是硬件支持的能力,也就是能获得很高的性价比。相比之下,这种合作研发的方式更显得比较松散。”

问:你跟全志等芯片原厂之间还有合作吗?

李霄寒:“我们一直是以一种开放的方式合作,假如我们的客户想用全志、MTK的芯片,都可以。”

问:但这并不代表思必驰不会选择自研芯片。

李霄寒:“我们只关心我们的逻辑,以及下一步我们投入资源加强这方面的力量。相比来说,自研要比跟芯片厂商进行一些松散合作要更有优势。因为,SoC本身正处于一种激烈的变化当中,这时效力是非常重要的。而我们会为我们未来的成果或失败买单。”

问:格力董事长董明珠宣布要投资500亿造芯,这样来看云知声跟格力(你们的客户)之间未来是一种竞争关系还是合作关系?

李霄寒:“要知道,空调销售最大的亮点是节能,其二才是语音功能。作为家电企业做芯片,格力是第一家,而且做得不错,自己去做芯片很大的优势是可以量级、可以自我消化,但劣势在于并非中立的‘第三方\\’。这对于云知声来讲就是机会。

从产品本身的形态来讲,格力做出来的东西就会像SoC一样,仍需要上层架构、软件、服务方面的支持。这样来看,我们与格力之间的合作会更为丰富。”

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